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Jeep

Jeep, es la marca comercial de un auto todo terreno creado por la compañía Willys-Overland en 1941, y que hoy día es una división de DaimlerChrysler.

Se dice que el nombre del Jeep proviene del dibujo animado de los años treinta Popeye el Marino, en el que aparecía un personaje llamado Eugene the Jeep aunque. Más probablemente el nombre viene de las siglas G.P., General Purpose, bajo las cuales el ejército de EE.UU. convocó el concurso para proveerse de un pequeño auto utilitario de cuatro ruedas. Según aumentaba la producción de Willys-Overland, el nombre Jeep — que venía de la pronunciación descuidada de las siglas de las palabras “general purpose”, que pronunciadas en inglés tiene un sonido parecido a Jeep. Además, Jeep era un nombre cada vez más popular debido a una tira cómica de un periódico llamada “Eugene el Jeep”. La palabra Jeep se convirtió en sinónimo de este tipo de coches y muy pronto se convirtió en una palabra universal.

La historia de Jeep comienza en 1941 cuando Ford y Willys-Overland comenzaron a fabricar autos Jeep en sus fábricas de Ohio, EE.UU. Pero fue en 1938 cuando se planeó como iba a ser el Jeep. En 1940 el ejército de los Estados Unidos pidió a los fabricantes de autos estadounidenses que presentaran sus ofertas para un auto pequeño, con tracción a las cuatro ruedas que pudiera servir para diferentes tareas. Tres empresas respondieron con sus prototipos, el Quad de Willys Overland, el Blitz Buggy de American Bantam Car Co. y el GP de Ford.

Bantam entregó tres prototipos al Ejército en septiembre de 1939. Cada uno de ellos pesaba 1.275 libras pero no dieron buenos resultados en las pruebas realizadas. Pero a Col Ruther Ford, jefe de la Sección de Planificación del Estado Mayor, le agradó lo que vio en diciembre de 1939 y Willys-Overland no tardó en desarrollar la idea hasta convertirla en un auto ligero, maniobrable y potente que podía transportar tropas y armas.

A pesar de todo, en junio de 1940, los oficiales del ejército visitaron la fábrica de Bantam para examinar un nuevo modelo de reconocimiento. Se consideró que era demasiado ligero y otra vez fue rechazado. Sin embargo cuando en julio el ejército pidió a varios fabricantes una entrega rápida de 70 autos, con un peso de 1.300 libras, 660 libras de carga útil y una distancia entre ejes de 80 pulgadas, resultó que sólo Bantam pudo prometer la entrega del total en 75 días. Willys en su oferta estableció un plazo de 120 días para la entrega total y Bantam ganó.

Barney Roos, propietario de Willys Overland, añadió un comentario positivo a la rechazada oferta de Willys diciendo “es imposible que ningún auto sea fuerte con un peso de 1.300 libras”. Explicó esto al Mayor HJ Lawes, el oficial encargado de las compras y contratos del campamento Holabird y Lawes, y sugirió que Willys Overland construyera su propio modelo piloto para probarlo. También ayudó que el ejército dejó a Ford y Willys "inspeccionar" el modelo de Bantam, mejorando las dos marcas sus modelos, que se acabaron pareciendo sospechosamente al modelo Bantam.

El auto de 2.030 libras de Bantam pasaba de lo que originalmente se había pedido que eran 1.300 libras, aún así, era más ligero que las 2.400 libras del de Willys, que por otra parte, era el único que cumplía con los requisitos de potencia establecidos por el ejército. De hecho, el par motor del vigoroso motor “Go Devil” del Willys superaban lo pedido por el ejército y dejaron pequeños el par motor de Bantam y de Ford.

Teniendo los prototipos de las tres empresas, el ejército hizo un pedido de 4.500 autos, 1.500 a cada una de ellas para probarlos en el terreno. Reconociendo que 1.300 libras no era un peso realista cambiaron este requisito a 2.160 libras. El equipo de Roos comenzó a trabajar para aligerar el Quad. Lo desmontó por completo y analizó cada una de las piezas para ver si existía la posibilidad de utilizar un material más ligero en alguna de ellas. Cuando acabaron, el Jeep sólo sobrepasaba en 7 onzas el peso requerido.

La entrega de los 4.500 autos comenzó en junio de 1941 y el ejército decidió que había que elegir un diseño igual para todos. Finalmente se eligió el diseño de Willys (motor Go-devil con soluciones mecánicas Bantam) con algunas modificaciones que incorporaban características de Ford y de Bantam. En julio de 1941, Willys obtuvo un contrato para 16.000 autos. Ese mismo año, el Cuerpo de Intendencia del ejército ordenó a Willys-Overland que pasara sus diseños a Ford para aumentar la producción.

Durante la Segunda Guerra Mundial, Willys-Overland y Ford fabricaron 600.000 Jeeps, Willys produjo más de 368.000 y la pequeña Bantam sólo 2.675, la mayoría de los cuales se cedieron a Gran Bretaña y a la Unión Soviética a consecuencia de una ley que regulaba la cesión y arrendamiento (la producción de Bantam cesó justo antes del ataque japonés a Pearl Harbor).

Cuando se creó el primer Jeep no existía lo que hoy se conoce como segmento 4x4 en el ámbito de los utilitarios. Los principales clientes del Jeep fueron las Fuerzas Aliadas que trataban de imponer la paz en un mundo destrozado por las batallas de la Segunda Guerra Mundial. Se concibió como el sustituto de la siempre motocicleta utilizada para llevar mensajes entre las diferentes unidades del ejército estadounidense, no obstante, sólo unos pocos de los primeros autos Jeep fabricados hasta 1945 se quedaron en Estados Unidos. En lugar de eso, cientos de miles de estos autos se enviaron a Europa, África y al Pacífico.

A finales de la guerra, Willys-Overland empezó a considerar fabricar el Jeep para tareas agrícolas. El resultado fue el primer Jeep Universal en 1945, el CJ2A, modificado con lujos como portón de carga y limpiaparabrisas. En 1946 nació el primer coche furgoneta y en 1954 el CJ5.

En Europa, sin embargo, la aceptación del Jeep como auto de trabajo civil, ya había comenzado. Cuando el ejército no podía usarlos, o cuando su reparación no le resultaba práctica, miles de estos autos se vendían y proporcionaban un transporte a granjas y pequeñas empresas en toda Europa. El Jeep era en ocasiones el único auto de que podían disponer a falta de coches nuevos y furgonetas.

Diseñados para poder ser reparados rápidamente en el campo de batalla, eran fáciles de manejar y baratos para reparar. Mantenerlos en marcha fue una de las razones que hizo que se volviera abrir la fábrica de Volkswagen en Wolfsburg, Alemania en 1945. Como depósito de reparaciones, dirigido por el ejército británico, su trabajo era mantener los autos de las fuerzas aliadas. En Francia, Hotchkiss, un fabricante de coches de calidad muy respetado, creó una división dedicada a la reparación de autos Jeep para su venta al público. No tardó en verse superada por la demanda y comenzar a fabricar bajo licencia el Jeep Universal, abandonando sus propios modelos de coches en 1954 para concentrarse en los Jeep y los camiones.

Otros fabricantes europeos simplemente copiaron la fórmula Jeep. En Gran Bretaña, por ejemplo, el prototipo original de Land Rover, se basó en muchos componentes claves de los Jeep, como ejes y bastidor de la carrocería, incluso utilizaron la misma distancia entre ruedas, 80 pulgadas. Fiat fabricó su propio “Jeep” con la serie Campagnola que tenía un aspecto muy parecido. Incluso el fabricante de coches deportivos Alfa Romeo creó un auto de aspecto similar al Jeep denominado 1900 AR-52.

Europa tendría que esperar hasta 1994 antes de poder tener un Jeep genuino propio. La Steyr-Daimler-Puch austriaca comenzó a montar la primera generación de Jeep Grand Cherokee en su fábrica de Graz dentro de un proyecto conjunto con Chrysler. En aquel momento, los 100 contenedores diarios que llegaban de los Estados Unidos a Austria por mar y tren eran el mayor envío realizado en toda Europa. En Colombia llego este auto en el año de 1946, fue adquirido por la creciente elite cafetera que veía en este auto las cualidades necesarias para la carga de café y otros productos agrícolas, hoy en día se celebra en la ciudad de Armenia quindio un concurso donde se reconoce y se premia a los mejores "yipaos" como se les dice en esta región de Colombia, región que debe su progreso a este gran auto.


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